Mundo — 31.01.2019 —

El frío extremo deja 10 muertos en EE.UU

Enterate de qué se trata un vórice polar.

Por: santotoméaldía / Fuente: Clarín

La ola de frío extremo que congela en estas horas al medio oeste deEstados Unidos con temperaturas más frías que en la Antártida y decenas de grados bajo cero, no solo puso la vida cotidiana en el freezer, también dejó el trágico saldo de 10 muertos. 

Las temperaturas cayeron a -30° en Chicago y a -37° en Dakota del Norte, en una ola de frío extremo que afecta en total a 250 millones de personas, entre ellas 170 millones, viviendo con 17 grados bajo cero o menos.

Los medios locales confirmaron ocho muertes atribuibles al temporal en Illinois, Wisconsin, Iowa y Nebraska. La última víctima habría sido un estudiante de la Universidad de Iowa.

La Policía de Wyomissing, en Pensilvania, informó que al menos 24 personas resultaron heridas, dos de ellas de gravedad, por una choque múltiple de vehículos.

Temblores

Un dato que llamó la atención fueron los temblores registrados por el frío en Chicago.

"¡­Pensé que estaba loca! Estuve despierta toda la noche porque no dejaba de oírlo", dijo Chastity Clark Baker, a la cadena de noticias WGN, filial de la CNN.

"Tenía miedo y pensé que era el horno. Seguí caminando por la casa. Tenía las camperas de todos en la mesa por si teníamos que salir corriendo".

Pero ese ruido no era un horno listo para explotar, sino probablemente un fenómeno meteorológico tan abrumador como el "firenado" o tornado de fuego: los temblores por heladas.

Un temblor por helada, o "criosismo", ocurre cuando el agua subterránea se congela y se expande, causando que la tierra y la roca se quiebren.

De acuerdo a WGN, el estruendo generalmente comienza cuando hay una caída repentina de la temperatura.

En tanto, la ola de frío que pareció tener este miércoles su pico más grave continuará este jueves, con fuertes nevadas y vientos helados. Y se espera que para el viernes, 20 millones de personas experimenten  temperaturas de -28 grados o menos.

Pero la ciudad que se batió todos los récords fue Grand Forks, en Dakota del Norte, donde los vientos helados llevaron la temperatura a -54° el miércoles a la mañana. Los especialistas advertían que cualquier parte del cuerpo expuesto a ese frío, se congelaría en apenas 5 minutos.

¿Qué es el vórtice polar?

Este fenómeno tan radical lleva por nombre "vórtice polar". ¿Qué es? ¿Responde al cambio climático? Veamos.

Los expertos dicen que podría ser, pero el hecho de que el calentamiento global desempeñe un papel determinante en este fenómeno sigue siendo objeto de debate. He aquí porqué:

El vórtice polar es un ciclón persistente (siempre existe). Se debilita en el verano y se intensifica en el invierno. "Es una masa de aire muy frío que se encuentra normalmente a la derecha del Polo Norte y tiende a permanecer restringida en ese área por efecto de la corriente en chorro", -un factor termodinámico que regula la circulación del aire en la atmósfera-, explica Ben Kirtman, profesor de ciencias atmosféricas de la escuela Rosenstiel de Ciencias Marinas y Atmosféricas de la Universidad de Miami.

Normalmente, la corriente en chorro mantiene su aire frío en el Ártico, pero cuando dicha corriente se agita o se debilita, el frío puede expandirse.

A veces una masa de aire ártico se desprende del vórtice polar que habitualmente rodea al Polo Norte, provocando una ola polar "y eso es lo que está pasando ahora mismo. Y si se trata de una muy grande, se puede originar una gran masa amorfa de aire frío que penetre muy hacia el sur", indicó Kirtman.

Según el canal meteorológico Weather Channel, el frío de estos días "podría ser el más extremo de los últimos 20 años en zonas del medio oeste y llegar a bajas temperaturas récord en algunas áreas".

"No está fuera de los límites del registro histórico. Ocurre. Se sufren tormentas que son más grandes que otras tormentas. Hay una gran parte de esto que forma parte de la variabilidad natural del clima", dijo Kirtman.

La banda protectora de la atmósfera que mantiene el aire polar en el norte puede oscilar. Eso tampoco es extraño.

"Siempre hay ondulaciones en la corriente en chorro", dijo Kirtman.

La fuerza de la corriente rápida está relacionada con el contraste de temperatura entre los trópicos y los polos.

Cuanto más marcada es esta diferencia, más fuerte es la corriente en chorro y, en teoría, es más probable que el aire polar permanezca en el Ártico.

Sin embargo, esta corriente a veces es tan fuerte que puede volverse inestable, y esto "causa una cierta cantidad de oscilación en el chorro que puede originar estos meandros", dijo Kirtman.

Algunas pruebas también sugieren que cuando los polos se calientan hay menos contraste con los trópicos, y eso también puede hacer que la corriente en chorro sea más oscilante, permitiendo que el aire frío descienda desde el norte.

Se sabe que el Ártico se está calentando al doble del ritmo que el resto del planeta.

"Lo que la gente está empezando a preguntarse es si, en caso de que se debilite la corriente en chorro, vamos a tener cada vez más salidas fuertes del vórtice polar. Y si eso resulta ser cierto, podemos vincular los fríos más extremos al cambio climático", añadió Kirtman.

Los investigadores están examinando datos en su afán de descubrir. "Hay algunos indicios de que lo vinculan con el cambio climático, pero quisiera enfatizar que el jurado aún está deliberando", dijo.

Los científicos están mejorando en descifrar el papel del cambio climático en ciertos eventos climáticos extremos. Hasta ahora, las señales son más claras en fenómenos como las lluvias, las sequías, las olas de calor y los incendios forestales.

Pero cuando se trata de olas de frío, las respuestas no son tan claras: "Yo diría que la ciencia aún está incompleta. No tenemos pruebas en este momento", concluyó Kirtman.

Donald Trump se refirió el martes a esta ola polar en Twitter no solo para advertir de las bajas temperaturas, sino también para plantear su particular visión sobre el cambio climático. "¿Dónde está el calentamiento global? Vuelve por favor, te necesitamos", escribió.

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